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小燕缩小放大

2014-1-6 16:57

“慕课”危机:MOOCs对美国人民没有那么神奇的教育魔力

  慕课”(Massive Online Open Courses,简称MOOC)的风刮自美国,乐观者因此对于互联网教育的未来也极尽赞美和充满想象;然而,大型开放式网络课程最近遭遇了一次重大打击:该领域的硅谷先驱之一塞巴斯蒂安•特伦(Sebastian Thrun)称其为一种“十分糟糕的产品”。

  在特伦的Udacity网站注册在线课程的学生,成绩远远差于那些当堂听课的学生,退课的比例也大得多。曾经发明自动驾驶汽车的特伦,至少暂时退出了这一业务。对此,世界各地反对技术进步的人将觉得自己的观点被证明正确。

  美国大学生课业完成率低

  然而,重塑美国教育的需求比以往任何时候都更加迫切。如果美国大学的退学率还不足以说明问题(近半数美国学生未能在6年内完成4年期的本科学位课程),那么成功完成学业的大学生的遭遇应该能说明问题。自2000年以来,美国毕业生的收入下跌了5%。大学带来的收入溢价依然存在,但只是因为只有高中文凭的人收入降幅更大。与此同时,获得学位的成本在继续上涨,这意味着为提高未来收入而背负更多债务的取舍越来越难了。

  这正是在线教育能够发挥作用的地方。MOOC能把教育成本压低到接近于零的地步。然而,如果超过90%的公开课注册者失去对课程的兴趣(这一比例是主流教育方式的两倍),他们必然为解决成本问题而焦头烂额。

  就业与课程相互影响

  但是,如果课程内容与就业市场无关,学生所受教育来自电脑还是来自真人只会有很小的差别。正如经济学家泰勒•考恩(Tyler Cowen)在他有巨大影响的《平均时代的终结》(Average is Over)一书中所称的,美国课堂里讲授的内容存在更大的危机。内容才是问题所在,而不是媒介。

  美国政府的教育理念是让学生更像机器一些。然而人类是注定要在比赛中输给机器人的——只要问问那些国际象棋特级大师就知道了。教育的目标应该是弥补计算机能力的不足,而不是要超过计算机。那些对泰勒所提倡的复兴人文学科不以为然的人,应该看一看美国的就业市场。根据《哈佛商业评论》(Harvard Business Review)的数据,自新千年以来,美国信息产业领域失去了75万个工作岗位,降幅仅次于制造业。然而越来越多的美国本科专业恰恰是面向信息产业的。

  从其潜在影响看,《哈佛商业评论》的这份研究报告得到的关注太少了。这份报告的结果表明,美国政府提出的目标——提高攻读理科、技术、工程及数学(所谓“STEM”学科)的人群比例——的出发点可能错了。这一研究结论也将MOOC打回原形。MOOC能降低教育成本和扩大接受教育的人群,这两大优势都是非常可取的。但它们对明日的就业市场并没有特别的洞察力。

  如今的就业市场发展趋势应该足够令人震惊。根据《哈佛商业评论》,自2000年以来,美国与计算机有关的工作岗位(包括硬件和软件工程师)数量减少了逾10万个,而电信行业工作岗位(包括设备和线路安装在内)减少了令人震惊的56.7万个。就营收和利润率来看,这些都是高增长行业。然而它们也是最容易受到自动化影响的行业。同样的结论对于远程销售、电气工程师和桌面出版行业也成立,它们的工作岗位分别减少了44%、37%和39%。

  以上结论与那些出现增长的工作岗位形成反差。自2000年以来,美国图书馆员工的数目增加了三分之一。演艺类岗位增加了12%,音乐总监及作曲家增加了35%,而作家和文艺创作者增加了6%。技术进步正在降低多数工种的需求。与此同时,它为创意产出开辟了更多渠道。这应该令人文学科(以及以人为研究对象的学科)变得更加相关。对于多数人来说,学习计算机工程的意义并不比让民航乘客掌握航空技术大。

  慕课难在坚持

  这一切使MOOC处于什么地位呢?正如科技乐观主义者不断指出的,如今我们能免费下载整个美国国会图书馆(Library of Congress)的藏书和常青藤盟校(Ivy League)的课堂授课。少数有动力的人群——比如试图跟上时代的年长员工、美国军队的预备役人员以及印度等地有进取心的年轻人——倾向于完成在线学位课程。而包括特伦课程的注册者在内的多数人会迅速失去兴趣。换句话说,美国教育人士面临的真正挑战是如何鼓舞缺乏热情的大多数人。这一点说起来容易,做起来可就难多了。你可以把马牵到水边,但你没法强迫它喝水。

  保险公司将美国新千年一代称为“不可战胜的一代”,因为这一代年轻人很少担心自己的健康。不过我更喜欢考恩提出的那个绰号——“无着落的一代”,因为他们对自己的财务前景担心得很。美国最新一代的劳动者背负着逾1万亿美元的债务,却面临一个薪资不怎么样的就业市场。在这个不那么顺当的世界如鱼得水的人,将是那些足够明智,能够充分利用MOOC乃至整个互联网的无限资源的人。可惜,Udacity的挫折提醒我们,这类人几乎可以肯定是少数。往好了说,电脑只能解决美国教育危机的部分问题。其他问题还是要由人来解决——尽管人的成本往往更高。

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joe